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Histoire de l'humanité

Le déclin de l’empire Maurya

La dynastie Sunga a usurpé la dynastie Maurya, et certaines parties de l’empire ont été incorporées dans le royaume indo-grec.

Une succession de 50 ans de rois faibles a suivi le règne d’Ashoka le Grand, l’empereur indien de la dynastie Maurya qui est mort en 232 avant Jésus-Christ. Le gouvernement hautement centralisé d’Ashoka ayant perdu son pouvoir, l’empire Maurya a perdu le contrôle de ses territoires. Les différentes cultures et économies commencèrent à se séparer, bien que les rois aient maintenu le bouddhisme comme religion d’État.

Coup d’État et règne de Sunga

Brihadratha, le dernier souverain de l’empire Maurya, a été assassiné en 185 avant Jésus-Christ. Le commandant en chef de sa garde, le général brahmane Pusyamitra Sunga, a tué Brihadratha au cours d’un défilé militaire et est monté sur le trône. Il a établi la dynastie Sunga, qui a prospéré d’environ 187 à 78 avant J.-C. Pusyamitra a été remplacé après 36 ans par son fils, Agnimitra, débutant la dynastie des dix souverains Sunga. Ils ont mené des guerres avec des puissances étrangères et indigènes, notamment les Kalinga, la dynastie Satavahana et le royaume indo-grec. Les Sunga ont été remplacés par la dynastie Kanva vers 73 avant J.-C.

Les souverains Sunga ont contribué à établir la tradition de parrainage royal de l’éducation et des arts à une époque où se produisaient certains des développements les plus importants de la pensée hindoue. Le style artistique de Mathura s’est imposé à cette époque, et de nombreuses petites images en terre cuite, des sculptures en pierre plus grandes et des monuments architecturaux de la période Sunga existent encore.

Famille royale des Sunga
Famille royale Sunga, vers 150 avant J.-C : L’art et le savoir ont prospéré sous le patronage de Sunga, comme le montre cette tablette en terre cuite de la famille royale Sunga.

Sunga et le bouddhisme

Les Sungas favorisaient l’hindouisme au détriment du bouddhisme. Des sources bouddhistes, telles que l’Ashokavadana, un texte sanskrit indien décrivant la naissance et le règne d’Ashoka le Grand, mentionnent que Pusyamitra était hostile aux bouddhistes et aurait persécuté des membres de la foi bouddhiste. Un grand nombre de monastères bouddhistes, appelés viharas, auraient été convertis en temples hindous dans des lieux tels que Nalanda, Bodhgaya, Sarnath ou Mathura. Certains historiens soutiennent cependant que les récits bouddhistes sur la persécution des Sunga sont largement exagérés.
La carte montre que l’empire Shunga couvrait des parties de l’Inde du Nord-Est actuelle, ainsi que des parties du Bangladesh et du Népal actuels.

Carte de l'empire Sunga
Empire Sunga, vers 185 avant J.-C : La dynastie Sunga a été établie à la suite d’un coup d’état du général Pusyamitra Sunga, marquant la fin de l’Empire Maurya.

Royaume indo-grec

À l’est, la chute des Maurya a laissé le col de Khyber sans surveillance, et une vague d’invasion étrangère a suivi. Le roi gréco-bactrien, Démétrius, a profité de la rupture pour conquérir le sud de l’Afghanistan et certaines parties du nord-ouest de l’Inde vers 180 avant J.-C., formant ainsi le royaume indo-grec. Les Indo-Grecs ont maintenu des possessions territoriales pendant environ un siècle dans la région transindienne, dans ce qui est maintenant le Pakistan et certaines parties de l’Inde centrale.

Démétrius, qui a vécu de 175 à 140 avant J.-C., a fondé la ville de Sirkap, combinant les influences grecques et indiennes sans signes de ségrégation entre les
deux cultures. L’expansion grecque en territoire indien a peut-être eu pour but de protéger les populations grecques en Inde, ainsi que de protéger la foi bouddhiste contre les prétendues persécutions religieuses des Sunga.

Représentation de Bouddha avec influence artistique grecque
Statue de Bouddha assis montrant des influences grecques : Le bouddhisme était favorisé dans le royaume indo-grec. De nombreuses statues de Bouddha de cette période présentent des éléments stylistiques grecs, notamment des vêtements grecs.

Démétrius a été remplacé par Ménandre, qui a conquis le plus grand territoire et a été l’un des rois indo-grecs les plus prospères. Ses pièces de monnaie qui ont été découvertes sont les plus nombreuses et les plus répandues de tous les rois indo-grecs. Selon la littérature bouddhiste, Ménandre s’est converti au bouddhisme et est parfois décrit comme la Milinda Panha. Il a aidé le bouddhisme à s’épanouir et a établi la nouvelle capitale Sagala.

Ménandre grec converti au bouddhisme
Pièce représentant Ménandre I : Décrit dans les récits grecs et indiens, Ménandre I est devenu le plus important des souverains indo-grecs. Il se convertit au bouddhisme et étendit le royaume indo-grec.

Dans la littérature indienne, les Indo-Grecs sont décrits comme « Yavanas » en sanskrit, ou « Yonas » en pali, qui sont tous deux considérés comme des translittérations de « Ioniens ». Les écritures bouddhistes, Majjhima Nikaya, expliquent que contrairement aux nombreuses castes indiennes, il n’y avait que deux classes de personnes dans la culture indo-grecque : les Aryas, traduits par les maîtres ; et les Dasas, les serviteurs.

Chute indo-grecque

Tout au long du premier siècle avant Jésus-Christ, les Indo-Grecs ont progressivement perdu du terrain face aux Indiens de l’Est, et aux Scythes, aux Yuezhi et aux Parthes de l’Ouest. Environ 20 rois indo-grecs sont connus durant cette période, dont le dernier souverain indo-grec connu, Strato II, qui a régné dans la région du Pendjab jusqu’à environ 55 avant J.-C.

Principaux enseignements

Points clefs

  • Le règne d’Ashoka le Grand a été suivi par 50 ans de rois faibles qui n’ont pas conservé une autorité centrale forte. Cela a finalement conduit à la dissolution de l’empire Maurya.
  • Le général Pusyamitra Sunga a organisé un coup d’état contre la dynastie Maurya en 185 avant J.-C. Il monta sur le trône et fonda la dynastie Sunga.
  • En 180 av. J.-C., le roi gréco-bactrien Démétrius conquiert les territoires indiens du nord-ouest et fonde le royaume indo-grec.
    Le bouddhisme perdit sa faveur lorsque la dynastie Sunga gagna du pouvoir, mais resta dominant dans le royaume indo-grec.

Termes clefs

  • Le bouddhisme : Une religion englobant une variété de traditions, de croyances et de pratiques spirituelles largement basées sur les enseignements attribués au Bouddha.
  • Col de Khyber : Un col de montagne reliant l’Afghanistan et le Pakistan ; il a été une importante route commerciale
    entre l’Asie centrale et l’Asie du Sud, et un emplacement militaire stratégique.
  • Démétrius : Le roi gréco-bactrien qui a établi le royaume indo-grec lorsqu’il a conquis des parties du nord-ouest de l’Inde, vers 180 avant J.-C.
  • Sunga : La dynastie fondée par le général Pusyamitra Sunga après qu’il ait organisé un coup d’État contre la dynastie Maurya en 185 avant J.-C.

Par Sam Zylberberg

Historien, professeur, passionné par les sciences humaines, la recherche, la pédagogie, les échanges culturels et les ailleurs.

Créateur de JeRetiens, JeComprends, et Historiquement point com.