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Histoire de l'humanité

La culture harappéenne

La civilisation de la vallée de la rivière Indus, également connue sous le nom de Harappéens, comprenait sa propre technologie avancée, son économie et sa culture.

La civilisation de la vallée de l’Indus est la plus ancienne culture connue du sous-continent indien du type appelé aujourd’hui urbain (ou centré sur les grandes municipalités), et la plus importante des quatre civilisations anciennes, qui comprenaient également l’Égypte, la Mésopotamie et la Chine. La société de la vallée de l’Indus a été datée de l’âge du bronze, la période allant d’environ 3300 à 1300 avant J.-C. Elle était située dans l’Inde et le Pakistan actuels, et couvrait une zone aussi vaste que l’Europe occidentale.

Harappa et Mohenjo-daro étaient les deux grandes villes de la civilisation de la vallée de l’Indus, émergeant vers 2600 avant J.-C. le long de la vallée de l’Indus dans les provinces du Sindh et du Punjab au Pakistan. Leur découverte et leurs fouilles aux 19e et 20e siècles ont fourni d’importantes données archéologiques concernant la technologie, l’art, le commerce, le transport, l’écriture et la religion de cette civilisation.

Technologie

Les habitants de la vallée de l’Indus, également connue sous le nom des Harappéens (Harappa a été la première ville de la région à être découverte par les archéologues), ont réalisé de nombreuses avancées technologiques notables, notamment une grande précision dans leurs systèmes et leurs outils de mesure de la longueur et de la masse.

Les Harappéens ont été parmi les premiers à développer un système de poids et de mesures uniformes qui se conformaient à une échelle successive. La plus petite division, environ 1,6 mm, était marquée sur une balance en ivoire trouvée à Lothal, une ville importante de la vallée de l’Indus dans l’État indien moderne du Gujarat. Il s’agit de la plus petite division jamais enregistrée sur une échelle de l’âge du bronze. Une autre indication d’un système de mesure avancé est le fait que les briques utilisées pour construire les villes de l’Indus étaient de taille uniforme.

Les Harappéens ont fait preuve d’une architecture avancée avec des chantiers navals, des greniers, des entrepôts, des plates-formes en briques et des murs de protection. Les anciens systèmes d’égouts et de drainage de l’Indus développés et utilisés dans les villes de la région étaient bien plus avancés que ceux que l’on trouve dans les sites urbains contemporains du Moyen-Orient, et même plus efficaces que ceux de nombreuses régions du Pakistan et de l’Inde aujourd’hui.

On pensait que les Harappéens étaient compétents dans la sculpture des phoques, la découpe de motifs dans la face inférieure d’un phoque, et qu’ils utilisaient des sceaux distinctifs pour l’identification des biens et pour estampiller l’argile sur les marchandises. Les phoques ont été l’un des objets les plus souvent découverts dans les villes de la vallée de l’Indus, décorés de figures animales, comme des éléphants, des tigres et des buffles d’eau.

Les Harappéens ont également développé de nouvelles techniques en métallurgie – la science du travail du cuivre, du bronze, du plomb et de l’étain – et ont réalisé un artisanat complexe en utilisant des produits fabriqués à partir de la pierre précieuse semi-précieuse, la cornaline.

Art

Les sites de fouilles de la vallée de l’Indus ont révélé un certain nombre d’exemples distincts de l’art de cette culture, notamment des sculptures, des sceaux, des poteries, des bijoux en or et des figurines anatomiquement détaillées en terre cuite, en bronze et en stéatite – plus communément appelées pierre de savon.

Parmi les différentes figurines en or, en terre cuite et en pierre trouvées, un « Roi-Prêtresse » portait une barbe et une robe à motifs. Une autre figurine en bronze, connue sous le nom de « Dancing Girl », ne mesure que 11 cm de haut et montre une figure féminine dans une pose qui suggère la présence d’une forme de danse chorégraphiée appréciée par les membres de la civilisation. Les œuvres en terre cuite comprennent également des vaches, des ours, des singes et des chiens. En plus des figurines, les habitants de la vallée de l’Indus auraient créé des colliers, des bracelets et d’autres ornements.

Art harappéen
Images votives miniatures ou modèles de jouets de Harappa, vers 2500 avant J.-C : La civilisation de la vallée de l’Indus a créé des figurines en terre cuite, ainsi qu’en bronze et en stéatite. On ignore encore si ces figurines ont une signification religieuse.

Commerce et transport

L’économie de la civilisation semble avoir été fortement dépendante du commerce, qui a été facilité par les progrès majeurs de la technologie des transports. La civilisation harappéenne a peut-être été la première à utiliser le transport sur roues, sous la forme de charrettes à bœuf identiques à celles que l’on voit aujourd’hui dans toute l’Asie du Sud. Il semble également qu’ils aient construit des bateaux et des embarcations – une affirmation étayée par les découvertes archéologiques d’un canal massif et dragué, et de ce qui est considéré comme une installation d’accostage à la ville côtière de Lothal.

Le commerce s’est concentré sur l’importation de matières premières destinées à être utilisées dans les ateliers de la ville de Harappa, notamment des minerais d’Iran et d’Afghanistan, du plomb et du cuivre d’autres régions de l’Inde, du jade de Chine et du bois de cèdre descendant des rivières de l’Himalaya et du Cachemire. Parmi les autres biens commerciaux, on trouve des pots en terre cuite, de l’or, de l’argent, des métaux, des perles, des silex pour la fabrication d’outils, des coquillages, des perles et des pierres précieuses de couleur, comme le lapis-lazuli et la turquoise.

Il existait un vaste réseau de commerce maritime entre les civilisations harappéenne et mésopotamienne. Des sceaux et des bijoux de Harappa ont été trouvés sur des sites archéologiques dans les régions de Mésopotamie, qui comprennent la majeure partie de l’Irak actuel, le Koweït et certaines parties de la Syrie. Le commerce maritime à longue distance sur des étendues d’eau, comme la mer d’Oman, la mer Rouge et le golfe Persique, a pu devenir possible grâce au développement des embarcations à planches qui étaient équipées d’un seul mât central supportant une voile de joncs tissés ou de tissu.

Pendant les années 4300-3200 avant J.-C. de la période chalcolithique, également connue sous le nom d’âge du cuivre, la zone de la civilisation de la vallée de l’Indus présente des similitudes céramiques avec
le sud du Turkménistan et le nord de l’Iran. Au début de la période harappéenne (environ 3200-2600 avant J.-C.), des similitudes culturelles en matière de poteries, de sceaux, de figurines et d’ornements documentent le commerce des caravanes avec l’Asie centrale et le plateau iranien.

Écriture

Les Harappéens auraient utilisé l’Indus Script, une langue composée de symboles. Une collection de textes écrits sur des tablettes d’argile et de pierre mises au jour à Harappa, qui ont été carbonisées et datées de 3300-3200 avant J.-C., contient des marques en forme de trident et ressemblant à des plantes. Cette écriture de l’Indus suggère que l’écriture s’est développée indépendamment dans la civilisation de la vallée de l’Indus à partir de l’écriture utilisée en Mésopotamie et dans l’Égypte ancienne.

écriture de la vallée de l'Indus
L’écriture de la vallée de l’Indus : Ces dix symboles de l’Indus Script ont été trouvés sur un « panneau de signalisation » dans l’ancienne ville de Dholavira.

Pas moins de 600 symboles écrits distincts ont été trouvés sur des sceaux, des petites tablettes, des pots en céramique et plus d’une douzaine d’autres matériaux. Les inscriptions typiques de l’Indus ne comportent pas plus de quatre ou cinq caractères, dont la plupart sont très petits. La plus longue sur une seule surface, qui est de moins de 2,54 cm de côté, est de 17 signes. Les caractères sont essentiellement picturaux, mais comprennent de nombreux signes abstraits qui ne semblent pas avoir changé avec le temps.

On pense que les inscriptions ont été principalement écrites de droite à gauche, mais il n’est pas certain que cette écriture constitue un langage complet. Sans une « pierre de Rosette » pour les comparer aux autres systèmes d’écriture, les symboles sont restés indéchiffrables pour les linguistes et les archéologues.

Religion

La religion harappéenne reste un sujet de spéculation. Il a été largement suggéré que les Harappéens vénéraient une déesse mère qui symbolisait la fertilité. Contrairement aux civilisations égyptienne et mésopotamienne, la civilisation de la vallée de l’Indus semble avoir manqué de temples ou de palais qui témoigneraient clairement de rites religieux ou de divinités spécifiques. Certains sceaux de la vallée de l’Indus montrent un symbole de svastika, qui a été inclus dans les religions indiennes ultérieures, notamment l’hindouisme, le bouddhisme et le jaïnisme.

De nombreux phoques de la vallée de l’Indus présentent également des formes d’animaux, certains d’entre eux étant portés lors de processions, tandis que d’autres montrent des créations chimériques, ce qui a conduit les chercheurs à spéculer sur le rôle des animaux dans les religions de la vallée de l’Indus. Un phoque du Mohenjo-daro montre un monstre mi-humain, mi-buffle, attaquant un tigre. Il s’agit peut-être d’une référence au mythe sumérien d’un monstre créé par Aruru, la déesse sumérienne de la terre et de la fertilité, pour combattre Gilgamesh, le héros d’un ancien poème épique mésopotamien. Il s’agit là d’une autre suggestion de commerce international de la culture harappéenne.

Sceau provenant de fouilles à Mohenjo-daro
Le sceau « Shiva Pashupati » : Ce phoque a été fouillé au Mohenjo-daro et représente une figure assise et peut-être ithyphallique, entourée d’animaux.

Principaux enseignements

Points clefs

  • La civilisation de la vallée de l’Indus, également connue sous le nom de civilisation harappéenne, a développé le premier système précis de poids et mesures standardisés, certains avec une précision de 1,6 mm.
  • Les Harappéens ont créé des sculptures, des sceaux, des poteries et des bijoux à partir de matériaux tels que la terre cuite, le métal et la pierre.
  • Les preuves montrent que les Harappéens ont participé à un vaste réseau de commerce maritime s’étendant de l’Asie centrale à l’Irak, l’Iran, le Koweït et la Syrie actuels.
  • L’écriture de l’Indus reste indéchiffrable sans aucun symbole comparable, et on pense qu’elle a évolué indépendamment de l’écriture de la Mésopotamie et de l’Égypte ancienne.

Termes clefs

  • la stéatite : Aussi connue sous le nom de stéatite, la stéatite est un talc-schiste, qui est un type de roche métamorphique. Elle est très tendre et a été un support de sculpture pendant des milliers d’années.
  • Écriture de l’Indus : Symboles produits par l’ancienne civilisation de la vallée de l’Indus.
  • période chalcolithique : Une période également
    connu sous le nom d’Âge du cuivre, qui a duré de 4300 à 3200 avant J.-C.

Par Sam Zylberberg

Historien, professeur, passionné par les sciences humaines, la recherche, la pédagogie, les échanges culturels et les ailleurs.

Créateur de JeRetiens, JeComprends, et Historiquement point com.