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Histoire de l'humanité

Art et littérature sous la République romaine

La culture s’est épanouie pendant la République romaine avec l’émergence de grands auteurs, tels que Cicéron et Lucrèce, et avec le développement de la sculpture en relief et du portrait romain.

Littérature

La littérature romaine a été, dès ses débuts, fortement influencée par les auteurs grecs. Certaines des premières œuvres que nous possédons sont des épopées historiques racontant les débuts de l’histoire militaire de Rome, similaires aux récits épiques grecs d’Homère, d’Hérodote et de Thucydide. Virgile, bien que généralement considéré comme un poète augustin, représente l’apogée de la poésie épique romaine. Son Énéide raconte l’histoire de la fuite d’Énée de Troie et de son installation dans la ville qui deviendra Rome. Avec l’expansion de la République, les auteurs ont commencé à produire de la poésie, de la comédie, de l’histoire et de la tragédie. Lucrèce, dans son De rerum natura (Sur la nature des choses), a tenté d’expliquer la science dans un poème épique. Le genre de la satire était également courant à Rome, et les satires ont été écrites par, entre autres, Juvénal et Perse.

L’ère de Cicéron

Buste de Cicéron
Buste de Cicéron : Un buste de Cicéron du milieu du premier siècle de notre ère, dans les musées du Capitole, à Rome.

Cicéron a toujours été considéré comme le maître de la prose latine. L’écriture qu’il a produite à partir d’environ 80 avant J.-C. jusqu’à sa mort en 43 avant J.-C., dépasse celle de tout auteur latin dont l’œuvre a survécu, en termes de quantité et de variété de genre et de sujet. Il possède également une excellence stylistique inégalée. Les nombreuses œuvres de Cicéron peuvent être divisées en quatre groupes : lettres, traités rhétoriques, œuvres philosophiques et oraisons. Ses lettres fournissent des informations détaillées sur une période importante de l’histoire romaine et offrent une image vivante de la vie publique et privée de la classe dirigeante romaine. Les travaux de Cicéron sur l’oratoire sont nos sources latines les plus précieuses pour les théories anciennes sur l’éducation et la rhétorique. Ses travaux philosophiques ont été la base de la philosophie morale au Moyen-Âge, et ses discours ont inspiré de nombreux dirigeants politiques européens, ainsi que les fondateurs des États-Unis.

Art

L’art romain primitif a été fortement influencé par l’art de la Grèce et des Étrusques voisins, qui ont également été fortement influencés par l’art grec via le commerce. Alors que la République romaine conquérait le territoire grec, étendant son domaine impérial dans tout le monde hellénistique, la sculpture officielle et patricienne s’est développée à partir du style hellénistique que de nombreux Romains ont rencontré pendant leurs campagnes, rendant difficile de distinguer les éléments véritablement romains des éléments de style grec. Cela était d’autant plus vrai qu’une grande partie de ce qui subsiste de la sculpture grecque sont en fait des copies faites par les Romains à partir d’originaux grecs. Au IIème siècle avant Jésus-Christ, la plupart des sculpteurs travaillant à Rome étaient grecs, dont beaucoup ont été réduits en esclavage à la suite de conquêtes militaires, et dont les noms étaient rarement inscrits sur les œuvres qu’ils créaient. Un grand nombre de statues grecques ont également été importées à Rome à la suite de conquêtes et d’échanges commerciaux.

Plutôt que de créer des œuvres indépendantes représentant des exploits héroïques de l’histoire ou de la mythologie, comme l’avaient fait les Grecs, les Romains ont produit des œuvres historiques en relief. Les petites sculptures étaient considérées comme des articles de luxe et faisaient souvent l’objet de relations entre clients et mécènes. La coupe Warren en argent et la coupe Lycurgus en verre sont des exemples d’œuvres de grande qualité qui ont été produites à cette époque. Pour une plus grande partie de la population, les décorations en relief moulées dans des récipients en poterie et les petites figurines étaient produites en grande quantité et étaient souvent de grande qualité.

Au IIIème siècle avant Jésus-Christ, l’art grec pris pendant les guerres est devenu populaire, et de nombreuses maisons romaines ont été décorées de paysages par des artistes grecs.

Parmi le vaste ensemble de peintures romaines qui existaient autrefois, seuls quelques exemples subsistent encore à l’époque moderne. Les exemples les plus connus de peinture romaine sont les peintures murales de Pompéi et d’Herculanum, qui ont été conservées à la suite de l’éruption fatale du Vésuve en 79 de notre ère. Un grand nombre de peintures ont également survécu dans les catacombes de Rome, datant du IIIème siècle de notre ère jusqu’en 400, avant l’ère chrétienne, ce qui démontre une continuation de la tradition décorative domestique pour l’utilisation dans les humbles chambres funéraires. La peinture murale n’était pas considérée comme du grand art, ni en Grèce ni à Rome. La sculpture et la peinture sur panneau, qui consiste généralement en une peinture à la détrempe ou à l’encaustique sur des panneaux de bois, étaient considérées comme des formes d’art plus prestigieuses.

Un grand nombre de portraits de momies du Fayoum, des portraits en buste sur bois ajoutés à l’extérieur des momies par la classe moyenne romanisée, existent dans l’Égypte romaine. Bien qu’ils soient, d’une certaine manière, distinctement locaux, ils sont également largement représentatifs du style romain de portraits peints.

Le portrait romain sous la République se distingue par son réalisme considérable, connu sous le nom de portrait vériste. Le vérisme fait référence à une représentation hyperréaliste des caractéristiques faciales du sujet. Ce style est originaire de la Grèce hellénistique, mais son utilisation dans la Rome républicaine et sa survie dans une grande partie de la République sont dues aux valeurs, aux coutumes et à la vie politique romaines. Comme d’autres formes d’art romain, le portrait romain a emprunté certains détails à l’art grec, mais les a adaptés à ses propres besoins. Les images véristes montrent souvent leur sujet masculin avec des cheveux fuyants, des bigorneaux profonds et même des verrues. Alors que le visage du portrait était souvent montré avec des détails et une ressemblance incroyables, le corps du sujet était idéalisé et ne semblait pas correspondre à l’âge indiqué sur le visage.

Scuplture romaine antique
Buste d’un vieil homme : Portrait vertical d’un vieil homme. Le vérisme fait référence à une représentation hyperréaliste des caractéristiques faciales du sujet.

La sculpture de portraits de cette période utilisait des proportions jeunes et classiques, pour évoluer plus tard vers un mélange de réalisme et d’idéalisme. Des progrès ont également été réalisés dans les sculptures en relief, qui représentent souvent les victoires romaines. Les Romains, cependant, n’avaient aucune tradition de peinture figurative sur vase comparable à celle des Grecs anciens, que les Étrusques avaient également imités.

La fin de la République

L’utilisation du portrait vertical a commencé à diminuer à la fin de la République, au Ier siècle avant Jésus-Christ. À cette époque, les guerres civiles menaçaient l’empire et les hommes individuels ont commencé à gagner en puissance. Les portraits de Pompée le Grand et de Jules César, deux rivaux politiques qui étaient aussi les généraux les plus puissants de la République, ont commencé à changer le style des portraits et leur utilisation. Les portraits de Pompée le Grand n’ont pas été complètement idéalisés, ni créés dans le même style vériste que les sénateurs républicains. Pompée a emprunté à Alexandre le Grand une raie et une boucle de cheveux spécifiques, reliant visuellement Pompée à la ressemblance d’Alexandre, et incitant son public à l’associer aux caractéristiques et aux qualités d’Alexandre.

Buste de Pompée
Buste de Pompée le Grand : Les portraits de Pompée le Grand n’ont pas été entièrement idéalisés, ni créés dans le même style vériste que les sénateurs républicains. Ce buste montre clairement la raie et la boucle spécifiques de ses cheveux qui l’auraient assimilé à Alexandre le Grand.

Principaux enseignements

Points clefs

  • La littérature romaine a été, dès ses débuts, fortement influencée par les auteurs grecs. Certaines des premières œuvres que nous possédons sont des épopées historiques qui racontent les débuts de l’histoire militaire de Rome. Cependant, les auteurs ont diversifié leurs genres au fur et à mesure de l’expansion de la République.
  • Cicéron est l’un des auteurs républicains les plus célèbres, et ses lettres fournissent des informations détaillées sur une période importante de l’histoire romaine.
  • Les Romains produisaient généralement des sculptures historiques en relief, par opposition à la sculpture grecque sur pied. Les petites sculptures étaient considérées comme des articles de luxe, tandis que les décorations en relief moulées dans des récipients en poterie et les petites figurines étaient produites en grande quantité pour une plus grande partie de la population.
  • Les exemples les plus connus de la peinture romaine sont les peintures murales de Pompéi et d’Herculanum qui ont été conservées à la suite de l’éruption fatale du Vésuve en 79 de notre ère.
  • Le portrait vertical est une caractéristique de l’art romain pendant la République, bien que son utilisation ait commencé à diminuer au cours du Ier siècle avant J.-C., lorsque les guerres civiles ont menacé l’empire et que les hommes forts ont commencé à accumuler plus de pouvoir.

Termes clefs

  • Cicéron : Philosophe, homme politique, avocat, orateur, théoricien politique, consul et constitutionnaliste romain.
  • Portrait vériste : Représentation hyperréaliste des caractéristiques faciales du sujet ; style de portrait courant au début et au milieu de la République.

Par Sam Zylberberg

Historien, professeur, passionné par les sciences humaines, la recherche, la pédagogie, les échanges culturels et les ailleurs.

Créateur de JeRetiens, JeComprends, et Historiquement point com.