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Histoire de l'humanité

L’invention du papier

Le papier a été inventé par Cai Lun pendant la dynastie Han de la Chine ancienne. Il a été utilisé à diverses fins, notamment pour l’emballage et l’écriture, et s’est finalement répandu dans le monde entier.

Si le mot « papier » est dérivé du terme papyrus, les premières feuilles d’écriture égyptienne, il en est tout autrement. Alors que le papyrus est fabriqué à partir de la fibre séchée de la plante de papyrus qui a été tissée, le papier a été désintégré et reformé.

Pendant la dynastie Shang (1600-1050 avant J.-C.) et la dynastie Zhou (1050-250 avant J.-C.), l’os, le bambou et parfois la soie étaient utilisés comme tablettes d’écriture. L’invention du papier est attribuée à Cai Lun (202 avant J.-C. – 220 après J.-C.), un fonctionnaire chinois travaillant à la cour impériale pendant la dynastie Han. Cependant, des exemples antérieurs ont été trouvés, et il se peut qu’il ait simplement amélioré un procédé connu. La légende dit qu’il a été inspiré par les nids de guêpes en papier.

Portrait de Cal Lun
Portrait de Cai Lun : Ce portrait de Cai Lun dépeint l’invention du papier.

Le papier de Cai Lun a été fabriqué à partir de fibres de mûre et d’autres fibres libériennes, ainsi que de filets de pêche, de vieux chiffons et de déchets de chanvre. L’écorce du mûrier à papier et le bois de santal étaient souvent utilisés et très appréciés pendant cette période. Son procédé de base, qui consiste à créer des feuilles de fibres feutrées en suspension dans l’eau, puis à drainer l’eau et à laisser les fibres sécher en une fine feuille matte, est toujours suivi aujourd’hui.

Papier d'emballage chinois
Papier d’emballage chinois en chanvre : Ces exemples de papier d’emballage en chanvre chinois datent de 100 avant Jésus-Christ.

Utilisations du papier

Le papier était souvent utilisé comme matériau d’emballage. Le papier utilisé pour envelopper les miroirs en bronze a été daté du règne de l’empereur Wu au IIème siècle avant Jésus-Christ. Le papier était également utilisé pour envelopper des médicaments toxiques. Au IIIème siècle de notre ère, le papier était couramment utilisé pour écrire, et en 875, il servait de papier toilette. Pendant la dynastie Tang (618-907), le papier était plié et cousu en sachets de thé, et utilisé pour fabriquer des gobelets en papier et des serviettes de table. Sous la dynastie Song (960-1279), la première monnaie de papier connue au monde a été produite et souvent présentée dans des enveloppes en papier spéciales.

Quel est le plus vieux livre du monde ?
Le plus vieux livre en papier : Il s’agit du plus ancien livre en papier, datant de 256 de notre ère.

L’expansion de la fabrication du papier dans le monde islamique

Après la bataille de Talas en 751 de notre ère, au cours de laquelle les Chinois ont été vaincus, deux prisonniers chinois auraient divulgué les secrets de la fabrication du papier. Une usine de papier fut bientôt créée, et de nombreux perfectionnements furent apportés au processus.

Principaux enseignements

Points clefs

  • On attribue à Cai Lun (202 avant J.-C. -220 après J.-C.), un fonctionnaire chinois travaillant à la cour impériale pendant la dynastie Han, l’invention du papier.
  • Un procédé de base est encore suivi aujourd’hui qui consiste à créer des feuilles de fibres feutrées en suspension dans l’eau, puis à drainer l’eau et à laisser les fibres sécher en une fine feuille mate.
  • Les premiers papiers étaient utilisés pour l’emballage et l’écriture, ainsi que pour le papier toilette, les sachets de thé et les serviettes de table.
  • Après la bataille de Talas en 751 de notre ère, au cours de laquelle les Chinois ont été vaincus, deux prisonniers chinois auraient divulgué les secrets de la fabrication du papier.

Termes clefs

  • papyrus : matériau préparé dans l’Égypte ancienne à partir de la tige pituitaire d’une plante aquatique, utilisé en feuilles dans tout le monde méditerranéen antique comme surface pour écrire ou peindre.
  • fibres libériennes : Matériau fibreux provenant du phloème d’une plante, utilisé comme fibre dans les nattes, les cordes, etc.

Par Sam Zylberberg

Historien, professeur, passionné par les sciences humaines, la recherche, la pédagogie, les échanges culturels et les ailleurs.

Créateur de JeRetiens, JeComprends, et Historiquement point com.