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Histoire de l'humanité

Les siècles obscurs de la Grèce antique

L’âge des ténèbres grecques a été inauguré par une période de violence, et caractérisé par la perturbation du progrès culturel grec.

La catastrophe

L’effondrement de la fin de l’âge du bronze, ou âge des calamités, a été une transition dans la région de la mer Égée, de la Méditerranée orientale et de l’Asie du Sud-Ouest qui s’est déroulée de la fin de l’âge du bronze au début de l’âge du fer. Les historiens pensent que cette période a été violente, soudaine et culturellement perturbatrice. L’économie des palais de la région égéenne qui avait caractérisé la fin de l’âge du bronze a été remplacée, après une interruption, par les cultures villageoises isolées de l’âge des ténèbres grecques, une période qui a duré plus de 400 ans. Des villes comme Athènes ont continué à être occupées, mais avec une sphère d’influence plus locale, des preuves limitées de commerce et une culture appauvrie, qui a mis des siècles à se rétablir.

La chute des Mycéniens

De nombreux historiens attribuent la chute des Mycéniens, et l’effondrement général de l’âge du bronze, à une catastrophe climatique ou environnementale, combinée à une invasion des Doriens ou des peuples de la mer – un groupe de personnes qui sont peut-être originaires de différentes parties de la Méditerranée comme la mer Noire, bien que leurs origines restent obscures. Les historiens soulignent également que la disponibilité généralisée des armes à fer tranchant est un facteur exaspérant. Malgré cela, aucune explication unique ne correspond à toutes les preuves archéologiques disponibles pour expliquer la chute de la culture mycénienne.

De nombreuses révoltes à grande échelle ont eu lieu dans plusieurs parties de la Méditerranée orientale à cette époque, et des tentatives de renversement de royaumes existants ont été faites en raison de l’instabilité économique et politique par des peuples déjà en proie à la famine et aux difficultés. Certaines régions de Grèce, telles que l’Attique, l’Eubée et la Crète centrale, se sont remises économiquement plus rapidement de ces événements que d’autres régions, mais la vie des Grecs les plus pauvres serait restée relativement inchangée. L’agriculture, le tissage, le travail des métaux et la poterie se sont poursuivis à des niveaux de production plus faibles et pour un usage local. Certaines innovations techniques ont été introduites vers 1050 avant J.-C. avec le début du style proto-géométrique. Cependant, la tendance générale était à des pièces plus simples et moins complexes, avec moins de ressources consacrées à la création artistique.

Aucun des palais mycéniens de la fin de l’âge du bronze n’a survécu, à l’exception peut-être des fortifications cyclopéennes de l’Acropole d’Athènes. Les archives archéologiques montrent que les destructions les plus importantes ont eu lieu dans les palais et les sites fortifiés. Jusqu’à 90 % des petits sites du Péloponnèse ont été abandonnés, ce qui laisse supposer un dépeuplement important. L’écriture linéaire B de la langue grecque utilisée par les bureaucrates mycéniens a cessé, et les décorations sur les poteries grecques après environ 1100 avant J.-C. n’ont plus la décoration figurative des Mycéniens, et se sont limitées à des styles géométriques plus simples.

La société au cours des siècles obscurs

La Grèce était très probablement divisée en régions indépendantes selon les groupes de parenté et les oikoi, ou ménages. Les fouilles des communautés de l’âge des ténèbres, comme Nichoria (Νιχώρια) dans le Péloponnèse, ont montré comment une ville de l’âge du bronze a été abandonnée en 1150 avant J.-C., mais a ensuite réapparu comme un petit groupe de villages en 1075 avant J.-C. Les preuves archéologiques suggèrent que seulement 40 familles vivaient à Nichoria et qu’il y avait d’abondantes terres agricoles et de pâturage. Certains vestiges semblent avoir été les quartiers d’habitation d’un chef. Des individus de haut rang existaient au cours de l’âge des ténèbres ; cependant, leur niveau de vie n’était pas significativement plus élevé que celui des autres habitants de leur village.

Du milieu à la fin du VIIIème siècle avant J.-C., un nouveau système d’alphabet a été adopté par les Grecs, et emprunté au système d’écriture phénicien. Ce système d’écriture a introduit des caractères pour les sons des voyelles, créant le premier système d’écriture véritablement alphabétique. Le nouveau système d’écriture s’est répandu dans toute la Méditerranée et a été utilisé non seulement pour écrire en grec, mais aussi en phrygien et dans d’autres langues.

On croyait auparavant que tous les contacts entre les Grecs continentaux et les puissances étrangères avaient été perdus pendant cette période ; cependant, les artefacts provenant des fouilles de Lefkandi en Eubée montrent que des liens culturels et commerciaux importants avec l’Est, en particulier la côte du Levant, se sont développés à partir d’environ 900 avant J.-C. Des preuves de la présence hellénique dans la Chypre sub-mycénienne et sur la côte syrienne à Al Mina sont également apparues. Le dossier archéologique de nombreux sites démontre que la reprise économique de la Grèce était bien avancée au début du VIIIème siècle avant J.-C. De nombreux sites funéraires contenaient des offrandes du Proche-Orient, d’Égypte et d’Italie. La décoration de la poterie est également devenue plus élaborée, avec des scènes figurées parallèles aux histoires de la tradition homérique. La qualité des outils et des armes en fer s’est également améliorée, et des communautés ont commencé à se développer qui étaient gouvernées par des groupes d’aristocrates d’élite, par opposition aux rois ou chefs singuliers des périodes précédentes.

Principaux enseignements

Points clefs

  • L’effondrement de la fin de l’âge du bronze, également connu sous « la catastrophe », a constitué une transition dans la région de la mer Égée, de la Méditerranée orientale et de l’Asie du sud-ouest. Il a eu lieu de la fin de l’âge du bronze au début de l’âge du fer. Les historiens pensent que cette période a été violente, soudaine et culturellement perturbatrice.
  • De nombreux historiens attribuent la chute des Mycéniens, et l’effondrement général de l’âge du bronze, à une catastrophe climatique ou environnementale combinée à une invasion des Doriens (ou peuples de la mer).
  • Au cours de l’âge des ténèbres, la Grèce a très probablement été divisée en régions indépendantes selon les groupes de parenté, et les oikoi, ou ménages.
  • Vers la fin des siècles obscurs, des communautés ont commencé à se développer, gouvernées par des groupes d’aristocrates d’élite, par opposition aux rois ou aux chefs de file des périodes précédentes. En outre, le commerce avec d’autres communautés de la Méditerranée et du Levant a commencé à se renforcer, grâce aux découvertes des sites archéologiques.

Termes clefs

  • oikoi : La cellule de base de la société dans la plupart des villes-états grecques. Dans certains usages, il désigne la lignée de descendance d’un père à un fils à travers les générations. Il peut aussi désigner toute personne vivant dans une maison donnée.
  • Linéaire B : Écriture syllabique utilisée pour écrire le grec mycénien, la plus ancienne forme documentée de la langue grecque.
  • économie de palais : Système d’organisation économique dans lequel une part importante de la richesse est transférée au contrôle d’une administration centralisée (le palais), puis à la population en général.

Par Sam Zylberberg

Historien, professeur, passionné par les sciences humaines, la recherche, la pédagogie, les échanges culturels et les ailleurs.

Créateur de JeRetiens, JeComprends, et Historiquement point com.