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Histoire de l'humanité

L’évolution de l’homme

 

L’évolution humaine est un processus continu et complexe qui a commencé il y a sept millions d’années.

L’évolution

L’évolution humaine a commencé avec les primates. Le développement des primates a divergé de celui des autres mammifères il y a environ 85 millions d’années. Diverses divergences entre les singes, les gibbons et les orangs-outans se sont produites au cours de cette période, l’homini (y compris les premiers humains et chimpanzés) se séparant du gorille (gorilles) il y a environ 8 millions d’années. Les humains et les chimpanzés se sont ensuite séparés il y a environ 7,5 millions d’années.

En général, on pense que les hominidés ont d’abord évolué en Afrique, puis ont migré vers d’autres régions. L’évolution humaine s’est déroulée en quatre grandes étapes. La première, il y a entre quatre et sept millions d’années, était constituée par les proto-hominiens Sahelanthropus, Orrorin et Ardipithecus. Ces humains étaient peut-être bipèdes, c’est-à-dire qu’ils marchaient debout sur deux jambes. La deuxième étape, il y a environ quatre millions d’années, a été marquée par l’apparition de l’australopithèque, et la troisième, il y a environ 2,7 millions d’années, par le paranthrope.

Le quatrième stade est celui du genre Homo, qui existait il y a entre 1,8 et 2,5 millions d’années. Homo habilis, qui utilisait des outils en pierre et avait un cerveau de la taille d’un chimpanzé, était un hominidé précoce à cette époque. La coordination des mouvements fins de la main nécessaires à l’utilisation des outils a pu conduire à une augmentation de la capacité cérébrale. L’Homo erectus et l’Homo ergaster, qui avaient un cerveau deux fois plus gros que le sien, ont été les premiers à contrôler le feu et à utiliser des outils plus complexes. L’Homo heidelbergensis est apparu il y a environ 800 000 ans, et les humains modernes, l’Homo sapiens, il y a environ 200 000 ans. Les humains ont acquis une culture et un langage symboliques il y a environ 50 000 ans.

Néandertaliens

Une espèce distincte, Homo neanderthalensis, avait un ancêtre commun avec les humains il y a environ 660 000 ans, et s’est engagée dans des croisements avec Homo sapiens il y a environ 45 000 à 80 000 ans. Bien que leur cerveau soit plus gros, les Néandertaliens ont connu moins d’innovations sociales et technologiques que les humains, et ils ont fini par s’éteindre.
Théories de l’évolution humaine précoce

Selon l’hypothèse de la savane, les hominidés ont été forcés de quitter les arbres dans lesquels ils vivaient et de s’installer dans la savane en expansion ; ce faisant, ils se sont mis à marcher debout sur deux pieds. Cette idée a été développée dans l’hypothèse de l’aridité, qui postule que la savane s’étendait en raison de conditions de plus en plus arides entraînant une adaptation des hominidés. Ainsi, pendant les périodes d’aridification intense, les hominidés ont également été poussés à évoluer et à s’adapter.

L’hypothèse de l’impulsion de renouvellement indique que les extinctions dues aux conditions environnementales nuisent davantage aux espèces spécialisées qu’aux espèces généralistes. Alors que les espèces généralistes s’étendent lorsque les conditions environnementales changent, les espèces spécialisées deviennent plus spécialisées et ont un taux d’évolution plus élevé. L’hypothèse de la reine rouge affirme que les espèces doivent constamment évoluer afin de rivaliser avec les animaux en co-évolution autour d’elles. L’hypothèse du cerveau social affirme que l’amélioration des capacités cognitives permettrait aux hominidés d’influencer les groupes locaux et de contrôler les ressources. La théorie de la catastrophe de Toba affirme qu’il y a eu un événement de quasi extinction pour les premiers humains il y a environ 70 000 ans.

Adaptations humaines

Le bipédie, ou la marche debout, est l’une des principales adaptations de l’évolution humaine. Parmi les avantages de la bipédie, on trouve la liberté des mains pour le travail et des mouvements moins pénibles physiquement. Marcher debout permet de mieux se déplacer sur de longues distances et de chasser, d’avoir un plus grand champ de vision, de réduire la quantité de peau exposée au soleil et, dans l’ensemble, de prospérer dans un environnement de savane. Le bipédie a entraîné des modifications du squelette des jambes, des articulations des genoux et des chevilles, des vertèbres de la colonne vertébrale, des orteils et des bras. Plus important encore, le bassin est devenu plus court et arrondi, avec un canal de naissance plus petit, ce qui rend la naissance plus difficile pour les humains que pour les autres primates. En conséquence, la gestation a été plus courte (les bébés doivent naître avant que leur tête ne devienne trop grosse), et les bébés qui ne sont pas complètement développés avant la naissance sont plus nombreux et sans défense.

L’encéphalopathie, également appelée encéphalisation, a commencé chez les premiers humains avec Homo habilis et s’est poursuivie jusqu’à la lignée néandertalienne (capacité de 1 200 à 1 900 cm3). La capacité du cerveau humain à continuer à se développer après la naissance a rendu possible l’apprentissage social et le langage. Il est possible que le fait de se concentrer sur la consommation de viande et la cuisson ait permis la croissance du cerveau. L’homme moderne a un volume cérébral de 1250 cm3.

Les humains ont un dimorphisme sexuel réduit, ou des différences entre les hommes et les femmes, et un œstrus caché, ce qui signifie que la femelle est fertile toute l’année et ne présente aucun signe particulier de fertilité. Les sexes humains présentent encore quelques différences entre eux, les hommes étant légèrement plus grands et ayant plus de poils et moins de graisse corporelle. Ces changements peuvent être liés à la formation de liens de parenté pour l’élevage à long terme de la progéniture.

Parmi les autres adaptations, citons la diminution de la pilosité corporelle, du menton, de la descente du larynx et l’accent mis sur la vision plutôt que sur l’odorat.

Principaux enseignements

Points clefs

  • L’homme a commencé à évoluer il y a environ sept millions d’années et a franchi quatre stades d’évolution. Les recherches montrent que les premiers humains modernes sont apparus il y a 200 000 ans.
  • Les Néandertaliens étaient une espèce distincte de l’homme. Bien qu’ils aient eu une plus grande capacité cérébrale et se soient accouplés avec les humains, ils ont fini par s’éteindre.
    Un certain nombre de théories examinent la relation entre les conditions environnementales et l’évolution humaine.
  • Les principales adaptations de l’homme ont été la bipédie, l’augmentation de la taille du cerveau et la réduction du dimorphisme sexuel.

Termes clefs

  • le dimorphisme sexuel : Différences de taille ou d’apparence entre les sexes d’une espèce animale.
    encéphalisation : Augmentation évolutive de la complexité et/ou de la taille du cerveau.
  • hypothèse de la reine rouge : Théorie selon laquelle les espèces doivent constamment évoluer afin de rivaliser avec les animaux en co-évolution autour d’elles.
  • hypothèse de l’impulsion de renouvellement : La théorie selon laquelle les extinctions dues aux conditions environnementales nuisent davantage aux espèces spécialisées qu’aux espèces généralistes, ce qui entraîne une plus grande évolution chez les spécialistes.
  • hypothèse de la savane : La théorie selon laquelle les hominidés ont été forcés de quitter les arbres dans lesquels ils vivaient pour aller dans la savane en expansion ; ce faisant, ils se sont mis à marcher debout sur deux pieds.
  • Théorie de la catastrophe de Toba : La théorie selon laquelle il y a eu un événement de quasi extinction pour les premiers humains il y a environ 70 000 ans.
  • hypothèse du cerveau social : La théorie selon laquelle l’amélioration des capacités cognitives permettrait aux hominines d’influencer les groupes locaux et de contrôler les ressources.
  • hypothèse de l’aridité : La théorie selon laquelle la savane s’étendait en raison de conditions de plus en plus arides, ce qui a ensuite favorisé l’adaptation des hominines.
  • hominidés : Un primate de la famille des hominidés qui comprend les humains et leurs ancêtres fossiles.
  • bipède : Décrit un animal qui n’utilise que deux pattes pour marcher.

Par Sam Zylberberg

Historien, professeur, passionné par les sciences humaines, la recherche, la pédagogie, les échanges culturels et les ailleurs.

Créateur de JeRetiens, JeComprends, et Historiquement point com.